Revista de Divulgación Científico-Tecnológica del Gobierno del Estado de Morelos

Importancia del reciclamiento de plásticos

Dr. Alberto Alvarez Castillo / Esta dirección de correo electrónico está protegida contra spambots. Usted necesita tener Javascript activado para poder verla.
Instituto Tecnológico de Zacatepec
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Archivo: Ciencia e Ingeniería de los Materiales


Iniciaremos lectores con una definición, la Sociedad de Industrias de Plásticos de Estado Unidos (SPI, por su nombre en inglés) define un material plástico como aquel, que aunque es sólido en la fase de producto terminado, en algunas etapas de su fabricación se hace líquido, y por lo tanto susceptible de ser moldeado en diferentes formas a través de la aplicación de calor y presión1.
Se ha estimado un crecimiento en el uso de plástico en un 4% anualmente2, debido a que su uso se ha diversificado, actualmente están siendo usado en aplicaciones automotrices e industriales, en sistemas médicos tales como implantes artificiales y otras aplicaciones de cuidado de la salud, en desalinización de agua y eliminación de bacterias, etc3. Sin embargo, a pesar del éxito que se tiene en el desarrollo tecnológico de estos materiales, no ha llevado emparejada la previsión de reciclado de los productos, así como la política de su disposición4. La mayoría de los plásticos, debido a sus características como material sintético, no representan un riesgo tóxico para el ambiente, sí no que, su mayor problema radica en que no pueden ser degradados por el entorno. Por lo tanto, su eliminación es un problema ambiental de grandes consideraciones. Por otro lado, la disponibilidad de rellenos sanitarios está siendo agotada debido a que los plásticos ocupan más del 8% en peso (20% en volumen). Aproximadamente el 50% de los plásticos se utiliza para aplicaciones de un solo uso, es decir, son desechables, el 20 y 25% se usa para infraestructura a largo plazo y el resto en aplicaciones de consumo duradero con esperanza de vida intermedia.7
          El tema principal de esta comunicación es el reciclaje de plásticos, definido como, un conjunto de tecnologías muy recientes que permiten el re-uso de estos materiales. Aun cuando los plásticos se han reciclado desde 19705. Estudios recientes han demostrado que el volumen de plásticos producidos globalmente ha incrementado desde 5 M de Tm en la década de 1950 hasta 260 M de Tm anuales en el 20076 . La Figura 1 muestra una comparación del consumo de plástico per cápita (por habitante) a nivel mundial. Aquí se puede apreciar notablemente el alto consumo per cápita en Estados Unidos, Europa y Japón, siendo los principales contaminadores de plástico en el mundo y su consumo del nivel de desarrollo tecnológico, económico y social del país o continente. Además, es claro que a través de las décadas, en todos los países del mundo, y por consiguiente en el mundo, existe un acelerado crecimiento en el consumo de plásticos, lo que ha generado un problema enorme de disposición.


Debido a que el reciclamiento es un problema mundial por su alto consumo, se ha implementado un Sistema de Codificación de Plásticos para Reciclar, ya que la identificación de los plásticos en la etapa de procesamiento es esencial para facilitar su posterior separación. En 1988, la Sociedad de Industrias de Plásticos (SPI) desarrolló los 7 códigos de identificación de resina factible ha ser reciclada. Los códigos de las resinas son (1) poli(tereftalato de etileno) (PETE), (2) Polietileno de alta densidad (HDPE), (3) poli(cloruro de vinilo (PVC) , (4) Polietileno de baja densidad (LDPE) (5), poli(propileno) PP (6), poli(estireno) (PS) y otros (7). La categoría "Otros" no debe confundirse con los no reciclables termoestables.8 Mientras que los códigos SPI indican plásticos que son "reciclables", la realidad es que pocos de estos plásticos son realmente reciclados8.
         Existen diversos métodos en el tratamiento del reciclado de los plásticos, denominados Tipos de reciclamiento de Plásticos o Polímeros, estos son, Primario, secundario, terciario y cuaternario2. El tratamiento primario consiste en operaciones mecánicas para obtener un producto de similares características que el producto original. Este reciclado se aplica para el aprovechamiento de recortes de las plantas de producción y transformación. En el tratamiento secundario, consistente en volver a fundir los subproductos, al igual que el tratamiento primario pero aquí, los desechos son convertidos en productos de diferentes formas, es decir para otros usos del plástico original. Esta es la tecnología más usada hasta ahora, particularmente, en la industria del automóvil. Se estima que aproximadamente el 20% los plásticos pueden ser reciclados de esta forma2. El reciclado terciario, o "reciclado químico" se enfoca en el aprovechamiento integral de los elementos constitutivos del plástico, por transformación química del mismo en hidrocarburos. Los métodos pueden ser químicos o térmicos, dependiendo del tipo de polímero. Un ejemplo de ruta química de reciclado terciario es la solvólisis o descomposición química, la cual se puede realizar por diferentes vías: metanólisis, glicólisis, hidrólisis y aminólisis8. El reciclado cuaternario consiste en la incineración de los plásticos para recuperar energía. Actualmente, es socialmente muy cuestionado por los problemas medioambientales que generan los subproductos, muchas veces, tóxicos de los subproductos de este proceso.

Finalmente, a manera de comentarios y conclusiones documentales mencionaremos lo siguiente, primero que nada el problema de disposición de residuos plásticos es un tema que necesita atención inmediata, debido a los grandes volúmenes que se generan diariamente y que paran indiscriminadamente en el medio ambiente. Por otro lado, en el mundo si se practica industrialmente el reciclado de plásticos, pero, en muy poco porcentaje, mientras que, en México este porcentaje es realmente insignificante y se centra principalmente en el reciclado de PETE. Pero, no cabe duda que con la acción combinada de la industria pública y privada, y los gobiernos, sería posible, en los próximos años, reciclar la mayor parte de residuos plásticos que se depositan en vertederos de basura.



1.-Buekens, A. “Introduction to Feedstock Recycling of Plastics.” p 4 of “Feedstock Recycling and Pyrolysis of Waste Plastics”
edited by John Scheirs & Walter Kaminsky Wiley 2006.
2.-Arandes J., Bilbao, J., López, D. Reciclado de residuos plásticos. Revista Iberoamericana de Polímeros Volumen 5(1), Marzo, 2004.
3.-Subramanian, P.M. Plastics recycling and waste management in the US. Resources, Conservation and Recycling 28 (2000) 253–263.
4.-Molgaard, C., Resourc. Conserv. Recycl., 15, 51 (1995).
5.-Hopewell, J., Dvorak, R. and Kosior, E. Plastics recycling: challenges and opportunities. Phil. Trans. R. Soc. B 2009 364, 2115-2126.
6.-J. Bhatti. Current state and potential for increasing plastics recycling in the U.S. Thesis, Columbia University, 2010, p. 21.
7.-A. K. Panda, R. K. Singh, D. K. Mishra, Renewable and Sustainable Energy Reviews 2010, 14, 233–248.
8.-F. Dawans. Review of French Institute of Petroleu, 47, 837 (1992).


Semblanza
Alberto Alvarez Castillo, tiene un posdoctorado en ciencia e Ingeniería de los Materiales, es Investigador Nacional nivel II y es líder del cuerpo académico sistemas poliméricos sustentables. Ha trabajado en el reciclamiento de polímeros desde 1994 a la fecha.


Semblanza


María Magdalena Domínguez Domínguez, ha trabajado en el reciclamiento de desechos Biopoliméricos desde 2007 y actualmente esta estudiando su doctorado en Ciencias en Polímeros en el ITZ.


Semblanza


El Ing. Antonio Champión Coria, tiene un Diploma de Estudios Avanzados (DEA) por la Universidad de Valencia España, ha trabajado en la problemática de disposición de desechos agroindustriales poliméricos desde 2006 y actualmente esta estudiando su doctorado en Ciencias en Polímeros en el ITZ.